27 diciembre, 2019

Neo Lithium precisa USD 320 millones para su proyecto de litio en Catamarca

La empresa canadiense busca desarrollar el Salar Tres Quebradas.

Neo Lithium está buscando alternativas para financiar los 318,96 millones de dólares que precisa para la explotación del salar Tres Quebradas (3Q) y la construcción de una planta para producir carbonato de litio en la provincia de Catamarca, según afirma Tomás de Pablos Souza, presidente de Liex SA, la unidad local de la minera canadiense.
“Estamos buscando socios estratégicos. Si la coyuntura política acompaña vamos a tener pronto el proyecto listo”, destaca el directivo en el congreso Litio América Latina, en Buenos Aires, el 5 de diciembre.
Las dificultades para conseguir fondeo para desarrollar este tipo de proyectos es una de las mayores barreras que están enfrentando las mineras locales e internacionales en la actualidad debido a la situación del país.
“La mitad de los inversores no quieren ni oír hablar de la Argentina y la otra mitad está interesada, pero sólo si hay un buen proyecto – destaca Carlos Chávez Díaz, director ejecutivo de Eramine South America, la filial de la francesa Eramet -. La principal preocupación que tenemos es si vamos a poder mover los fondos que genere el proyecto, tanto para pagar los créditos que se obtengan para su financiamiento, como para transferir los dividendos que produzca”.
Marcelo Sánchez, gerente de la unidad local de la australiana Dark Horse Resources, concuerda y agrega que “la mayor barrera que tiene hoy el desarrollo del litio en el país es el financiamiento. Para poder continuar con el proceso se necesita tener un buen proyecto y un socio estratégico que compre la producción”.
A esto se le suma la caída que viene sufriendo el precio del litio en los mercados internacionales, lo que está provocando una retracción en los fondos disponibles para respaldar el desarrollo de los proyectos en todo el mundo.
“La mayor preocupación para conseguir financiamiento es el mercado de litio. Con las actuales expectativas de precio, se pone difícil conseguir dinero”, resalta Alejandro Moro, gerente general de la australiana Rincón.
Por eso, De Pablos Souza sostiene que “es necesario ajustarse a la realidad actual del mercado, ya que el precio del litio bajó en los últimos años y, por ende, los inversores están expectantes a los cambios que puedan generarse para aumentar la demanda a nivel mundial”.
La compañía estima un precio promedio de 11.606 dólares por tonelada de carbonato de litio durante la vida útil de 3Q, que incluye valores de 14.100 para 2021, 16.000 para 2022, 14.800 para 2023, 11.500 para 2024, 9.800 para 2025, 10.500 para 2026, 11.500 para 2027, 12.500 para 2028, 13.500 para 2029 y 2030.
Si bien la australiana Orocobre anunció el 3 de diciembre que su valor de venta para el trimestre es de 5.400 dólares por tonelada de litio técnico, esto no sería un problema tan importante ya los costos de muchos proyectos locales están muy por debajo de esa cifra, explica Iain Scarr, director de Operaciones, de la canadiense Millennial Lithium. En el caso de Neo Lithuium, se ubica en 2.914 dólares.
La compañía ha estado negociando con posibles socios estratégicos de los Estados Unidos, Europa y Asia y está evaluando opciones de financiamiento para respaldar el proyecto 3Q, señala su CEO, Waldo Pérez. YPF había mostrado su interés en este y otros proyectos similares, revela una fuente.
La empresa redujo su plan de inversión a 319 millones de dólares tras recortar la capacidad de producción de su planta de 40.000 a 20.000 toneladas de carbonato de litio equivalente (CLE) por año (t/a), como lo adelantó Desarrollo Energético. Para su desarrollo requerirá desembolsar el 60% durante el primer año de los trabajos y un 34% en el segundo.
En paralelo, la minera canadiense también ha estado manteniendo conversaciones con bancos internacionales y potenciales socios por un préstamo de 60 millones de dólares para fondear el estudio de factibilidad de la mina, destaca Pablos Souza y agrega que actualmente, está usando su propio capital para respaldar el proceso mientras consigue el dinero.
La empresa reportó efectivo y equivalentes por un total de 33,45 millones de dólares canadienses (25,46 millones de dólares estadounidenses al tipo de cambio de hoy) en el tercer trimestre, al 30 de septiembre.
Mientras tanto, ha estado avanzando con el proyecto para tenerlo listo para su desarrollo cuando consiga el financiamiento, explica De Pablos Souza. En la actualidad, está trabajando en los ensayos sobre el comportamiento de la salmuera y en llevar el carbonato de litio obtenido en la planta piloto que montó en la localidad de Fiambalá a grado batería.
Para eso, precisa que el producto alcance una pureza del 99,40% y, hasta ahora, se encuentra en el 99,10%, detalla. “Este será el principal objetivo para 2020”, afirma. Hasta el momento, la compañía lleva invertidos cerca de 40 millones de dólares en Catamarca, señala.
En mayo, la Neo Lithium inauguró la planta piloto a una escala de 1:500 en Fiambalá, con capacidad para producir 50 t/a de CLE. El montaje y el EPC del proyecto estuvo a cargo del Instituto de Investigaciones Tecnológicas de la Universidad de Concepción, de Chile.
Además, finalizó la construcción de un laboratorio geoquímico, también en la ciudad catamarqueña. Para esto, escogió a la mendocina Alex Stewart International Argentina como asistente para la configuración del equipamiento, protocolos, y operaciones y los procedimientos operativos.
El proceso de producción se realizará en dos plantas ubicadas una en Fiambalá, a 100 kilómetros del salar 3Q, y la otra en Recreo. En la primero, se llevará a cabo la extracción con solvente y la sulfatación para quitar el calcio, agregando una solución saturada de sulfato de sodio.
Luego, transportará 465 kilómetros lo obtenido hasta las otras instalaciones donde eliminará trascas de calcio y magnesio y agregará ceniza de soda y calor para precipitar el carbonato de litio, seguido por el secado y envasado.
La falta de financiamiento hizo que la compañía tuviera que postergar sus objetivos originales de comenzar con la construcción de las plantas en el primer semestre de 2020 para iniciar la producción en 2021.
El desarrollo de las instalaciones de Fiambalá requiere una inversión de 55,84 millones de dólares. El 15 de octubre, firmó un acuerdo con la municipalidad para asegurarse un predio de 349 hectáreas en el Parque Industrial Fiambalá durante 30 años (que podría ser extendido sin costos), donde se llevará a cabo las obras.
La construcción de la planta de Recreo precisará de una inversión de 64,71 millones, mientras que el desarrollo del Salar 3Q necesitará de 128,05 millones para realizar las piletas de evaporación, pozos, depósitos para almacenamiento de la salmuera, edificios, caminos, y la generación eléctrica, entre otros.
Finalmente, la compañía planea gastar 24,10 millones de dólares en costos indirectos y otros 47,11 millones para contingencias. A esto, hay que sumarle los 207 millones que requerirá para su mantenimiento durante los siguientes 27 años.
Neo Lithium perforó dos pozos rotativos este año en la parte noroeste del proyecto 3Q, PB1-R-24, a 160 metros de profundidad, y PB1-R-25, a 280 metros. Los trabajos estuvieron a cargo de Hidrotec.
El proyecto cuenta con un Valor Presente Neto (VPN) después de impuestos con una tasa de descuento del 8% de 1,144 millones de dólares, una Tasa de Rendimiento Interna (TIR) después de impuestos de 49,90% con una amortización en 19 meses, según el estudio de prefactibilidad (PFS), que fue llevado a cabo por GHD Chile y Groundwater Insight.
La compañía espera generar un EBITDA promedio de 167 millones de dólares por año. A su vez, acordó con la provincia de Catamarca pagar regalías del 3%, un 1,50% de ingresos brutos y un 25% de impuesto a las ganancias.
El proyecto 3Q cuenta con reservas probadas de 328.000 toneladas de CLE y probables de 966.000 toneladas, que equivalen al 32% de los recursos medidos e indicados de 4 millones de toneladas con un grado promedio de litio de 790 mg/l. Las estimaciones fueron realizadas por IHLLA Research Group con la colaboración de Golder Associates Corporation y G&T Ingeniería.

Por Hernán Dobry

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