24 junio, 2019

Neo Lithium invertirá USD 319 millones en un proyecto de litio en Catamarca

La firma canadiense está negociando con socios y socios estadounidenses, europeos y asiáticos, y evalúa opciones de fondeo para respaldar el desarrollo del proyecto 3Q.

Neo Lithium planea invertir unos 319 millones de dólares para la explotación de la mina de salmuera Tres Quebrados (3Q) y para la construcción de una planta de carbonato de litio en la provincia de Catamarca, afirma el secretario de minería de la provincia, Rodolfo Micone.
En una entrevista exclusiva con esta agencia de noticias, el funcionario señala que la minera canadiense está buscando alternativas de financiamiento para el desarrollo del proyecto mientras continúa perforando pozos y levanta las piletas de evaporación en el lugar. La empresa seleccionó a Hidrotec para realizar los trabajos.
La firma está negociando con socios y socios estadounidenses, europeos y asiáticos, y evalúa opciones de fondeo para respaldar el desarrollo del proyecto 3Q, afirma Waldo Pérez, CEO de Neo Lithium.
La compañía achicó su inversión original estimada en 490 millones de dólares a los actuales 319 millones luego de haber concluido el estudio de prefactabilidad, explica el directivo.
Además, redujo su valor actual neto después de impuestos con una tasa de descuento del 8% de 1.200 millones a 1.140 millones de dólares e incrementó su tasa de retorno interna (IRR) después de impuestos de 27,90 a 49,90%.
“Con el descubrimiento de un centro de alto grado, optimizamos el plan de desarrollo del proyecto 3Q con respecto a nuestra evaluación económica preliminar. La nueva inversión y gastos de operación junto con una mayor vida útil de la mina y la salmuera de alto grado, nos permite presentar una tasa de retorno interna superior al 50%”, señala Pérez.
Según Carlos Vicens, director de finanzas de la empresa, la reducción del gasto de capital hizo que el proyecto fuera más fácil de desarrollar y financiar y le permite a la compañía pensar en términos de posibles expansiones escalonadas.
Neo Lithium acaba de finalizar los estudios de prefactibilidad, dirigidos por la consultora Groundwater Insight. Además, seleccionó a IHLLA Research Group para la estimación de reservas con la colaboración de Golder Associates Corporation y G&T Ingeniería.
Para comenzar con la construcción de la planta, todavía tiene que presentar el estudio de impacto ambiental y el de factibilidad, indica Micone. La firma trabajará en ambos documentos este año y espera finalizarlos para el primer semestre de 2020.
La planta tendrá una capacidad para producir 20.000 toneladas por año (t/a) de carbonato de litio equivalente (CLE) cuando comiencen las operaciones en 2021, que luego podría expandirse a 35.000 t/a en 2023, explica el funcionario.
El proceso se realizará en dos plantas en la ciudad de Fiambalá, ubicada a 100 kilómetros de la mina de 3Q y en la ciudad de Recreo, a 465 kilómetros de Fiambalá. En el primero, se llevará a cabo la extracción con solvente y la sulfatación para quitar el calcio, agregando una solución saturada de sulfato de sodio.
Luego, transportará la producción a la planta de Recreo para eliminar trascas de calcio y magnesio y agregará ceniza de soda y calor para precipitar el carbonato de litio, seguido por el secado y envasado. Actualmente, la compañía está operando una planta piloto a escala 1:500 en Fiambalá para ajustar el proceso, detalla Micone.
La construcción de las fábricas necesitará de un desembolso de 56 millones de dólares, mientras que las obras de infraestructura requerirán de un gasto de capital de 64 millones. Además, la compañía planea gastar unos 128 millones para levantar piletas de evaporación y perforar pozos, con una inversión de 24 millones en costos indirectos, y otros 47 millones para contingencias.
Neo Lithium también calcula que desembolsará para mantenimiento para el proyecto unos 206,70 millones dólares diferidos durante los 35 años de vida útil de la mina, mientras que reservará para el cierre alrededor de 26,30 millones. El retorno de la inversión del proyecto será en 20 meses.
La empresa estima que el precio promedio del carbonato de litio es de 11.882 dólares por tonelada a lo largo de la vida útil de la mina, incluyendo 14.100 dólares para 2021, 16.000 para 2022, 14.800 para 2023 y 11.500 para 2024.
Tres Quebrados (3Q) es una mina de salmuera que ocupa 35.000 hectáreas y tiene 1.010 toneladas de CLE on 790mg/l de reservas medidas de litio, 1.006 toneladas de reservas indicadas, y 1.239 toneladas de reservas inferidas.
Además, cuenta con 560.000 toneladas de CLE con 400mg/l de corte de reservas medidas, 3,43 millones de toneladas de reservas indicadas, y 2,92 millones de toneladas de reservas inferidas.

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